NASA發現新生命…不是外星 在地球啦

美國加州摩諾湖風景奇麗,湖底深處有一種能靠砷生存的微生物。
歐新社

美國航空暨太空總署(NASA)資助的研究發現新生命型態。不過,是在地球發現的。

科學家在加州東部摩諾湖 (Mono Lake)深處採集一種微生物,讓它們靠攝取砷(arsenic,砒霜成份)存活成長,使得構成生命的要素可能必須重新定義,也顯示宇宙其他地方,甚至地 球,可能存在利用人類還想像不到的生物化學力量存活的生物。

生物學家向來認為,碳、氫、氧、氮、硫、磷是構成生命的六大要素,可是NASA把從摩諾湖底採集的微生物,放在混合砷的溶液裡培養了幾個月,使它們體內所 含的磷原子逐漸被砷原子取代。

科學家表示,研究結果可能使有關生命型態和生命可能存在的環境的觀念為之擴大,顯示宇宙間可能存在不同的生命形式。

摩諾湖是鹽分異常高的鹹水湖,砷和礦物含量很高,可能反映地球甚至火星生命演進初期的情況。NASA曾在這裡進行各種探測。

聯邦地質測量所太空生物學研究員菲麗莎‧沃夫-塞蒙,幾年前與同事安巴和戴維斯開始討論地球上可能存在不同的生命型態,只是它們賴以生存的生物法則與目前 所知的生物不同。

他們去年提出假設,表示在元素周期表緊跟在磷後面的砷,有可能在地球生命型態取代磷。他們認為,地球上可能有生物能夠像使用磷化物一樣利用砷化物,而且這 種生物可能在遠古時代演化形成,並可能繼續存在當今一些特殊環境裡。

沃夫-塞蒙從摩諾湖底採集沈積物展開實驗,把其中的微生物放進含大量砷和極少磷的瓶子裡培養,並反覆進行這種程序,直到只剩下能靠砷存活的一種鹽單胞菌 (Halomonadaceae)。

研究結果發表在《科學》(Science)期刊。這項發現可能為疾病研究開啟新的途徑,甚至為生物學課本增加新頁。

【2010/12/03 聯合晚報】